SCRATCHbot, un robot-rat qui a du « tact »

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Des scientifiques ont mis au point un robot capable grâce à ses moustaches de localiser, identifier et capturer des objets en mouvement très rapidement. Ce robot fait parti des nombreux programmes de recherches ayant pour but d’imiter le comportement réel des animaux étudiés. Le rat vivant dans l’obscurité, il se déplace principalement grâce au toucher. Les scientifiques ont donc étudié la manière dont le rat utilise sa « moustache » et son cerveau pour assimiler son environnement. Il semblerait que les moustaches du rat amassent les informations grâce aux mouvements de balayage de la moustache et à une communication en boucle entre la moustache et le cerveau. Un vrai défi donc pour construire un système robotisé similaire.
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C’est ainsi que les chercheurs du Bristol Robotics Lab et l’université de Sheffield ont développé SCRATCHbot, un robot capable de se déplacer dans le noir. Son nom « Spatial Cognition and Representation through Active TouCh »bot a été particulièrement bien trouvé (pour ceux qui ne comprennent pas l’anglais, les initiales signifient qu’il s’agit d’un robot capable de reconnaître son environnement et de s’en faire une représentation grâce au sens du toucher). SCRATCHbot est équipé de moustaches en plastique capable d’effectuer jusqu’à 5 mouvements de balayage par seconde (la vitesse de chaque moustache s’adapte s’il elle rencontre un objet).
Le Dr Anthony Pipe, un des leaders de l’équipe de scientifiques qui a mis au point le robot, a ainsi affirmé que : « Pendant longtemps, la vision a été le sens le plus étudié par les scientifiques. Mais le toucher est un objectif clé pour ceux qui étudient les systèmes biologiques qui ont des implications sur la recherche en robotique. Les systèmes sensoriels comme ceux des moustaches des rats ont des avantages particuliers dans ce secteur. Chez l’homme, par exemple, où les sondes sont aux bouts du doigt, elles sont plus fragiles que les moustaches des rats. Les rats ont la capacité de fonctionner avec leurs moustaches endommagées et en théorie des moustaches défectueuses sur des robots pourraient être facilement remplacées, sans affecter le robot entier et sa couteuse technologie. »
Les applications pour se type de robots pourront être multiples étant donné qu’ils pourront aller explorer des environnements où la visibilité est limitée. Ce robot pourrait également servir à fouiller les décombres où les immeubles en flammes pour retrouver les éventuels survivants ou personnes en danger.

[ScienceDaily, Dvice et NewsScientist]


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Le 21 juillet 2009 | Classé dans Recherches, Robots Animaux.
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